huiros chilenos podrian convertirse en la proxima fuente de biocombustibles

20/01/2012
investigadores modificaron una bacteria para obtener bioetanol a partir de la popular alga. este ano comenzaran a probar su hallazgo utilizando huiros cultivados en chile.

paula leighton n.

una frondosa mata de huiros chilotes ( macrocystis pyrifera ) ilustra hoy la portada de la revista science. el alga, una de las mas abundantes en las costas chilenas, esta cerca de dejar de ser solo una molesta presencia para los banistas.

un estudio realizado por investigadores en estados unidos y chile, y publicado por la prestigiosa revista, destaca que esta alga parda una de las mas cultivadas en el mundo podria convertirse en una importante fuente de biocombustibles, mucho mas competitiva y menos polemica que la mimbre de azucar y el maiz.
para lograrlo, investigadores de la u. de washington y de la empresa bio architecture lab (bal) que tiene en chile cuatro granjas marinas en las regiones de atacama y de los lagos crearon un microbio geneticamente modificado gracias al cual derribaron uno de los mayores obstaculos para convertir a estas algas en una materia prima competitiva para fabricar biocombustibles.

algas amigables

la busqueda de materias primas para producir biocombustibles ha sido compleja. uno de los requisitos es que se trate de vegetales ricos en azucares o almidones. entre los mas utilizados estan el maiz y la cana de azucar. el problema es que su cultivo requiere vastas superficies de tierra y abundante agua de riego. ademas, su uso para producir combustible compite con su disponibilidad como alimento y encarece su precio. por eso, las algas marinas ricas en azucares y factibles de cultivarse en el mar han estado en la mira como fuentes alternativas de combustibles y quimicos renovables.
el problema es que hasta ahora no existian tecnologias capaces de metabolizar todas las azucares de las algas pardas para convertirlas en biocombustible, haciendolas poco competitivas respecto de los combustibles fosiles, explica desde berkeley, california, yasuo yoshikuni, coautor del estudio y director cientifico de bal.
el principal impedimento estaba en la degradacion del componente primario del azucar en las algas, conocido como alginato.

para resolverlo, los investigadores intervinieron los genes de una bacteria e. coli insertandoles genes de vibrio splendidus , un microorganismo capaz de digerir el alginato. asi, explica yoshikuni, desarrollamos el primer microbio capaz de fermentar todas las azucares de las algas pardas para convertirlas en una biomasa viable para la produccion de combustibles y quimicos renovables.

con su plataforma microbiana, lograron una productividad equivalente a 80% del rendimiento maximo de etanol que se estima que tienen las algas (19 mil litros anuales por hectarea), la que es dos veces mayor que la productividad de la misma superficie de calamo y supera en cinco veces a la del maiz.
para llevar el hallazgo a una escala piloto, yoshikuni destaca que utilizaran huiros cultivados en sus granjas marinas en chile. para procesarlos estan construyendo en puerto montt una planta piloto con fondos de innova corfo que estara lista en julio.

el doctor stephen mayfield, director del centro de biotecnologia de algas de la u. de california en san diego, destaca que el desarrollo del microbio es una proeza, pero incorporar que el verdadero desafio es cultivar las algas pardas y transportarlas hasta una planta de procesamiento en forma energeticamente eficiente.

para yuki kashiyama, gerente general de bal chile, ese no es un problema. indica que esto ya se hace a gran escala en china. y agrega: si usaramos solo 3% de las aguas costeras del mundo donde hoy se cultivan algas pardas, podriamos reemplazar 60 mil millones de galones de combustibles fosiles que se usan cada temporada en vehiculos motorizados.

Fuente: emol
       
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